"Tuvimos un gran año"

Era el cierre de temporada entre Portland Thorns y North Carolina Courage y se jugaba en Providence Park. Según Cari Roccaro, las cosas siempre se ha reducido a estos dos equipos en los últimos años y sin dudas tiene razón. Ambos se han enfrentado en instancias decisivas y este partido no fue la excepción. Sólo que esta vez Portland no corría muchos más riesgos que desilusionar a su gente en el último partido de la temporada. Mientras que para el Courage, no ganar este partido lo dejaba prácticamente eliminado de sus esperanzas de conseguir un pase a la post temporada.


Portland Thorns - NWSL - Shield
The hudled (foto: Craig Mitchelldyer)


El Courage sale con los tapones de punta

Desde el minuto 1, North Carolina demostró que sabía qué se estaba jugando y fue así como consiguió el 1-0 apenas en 3 minutos. Sin embargo, el tanto anotado por Kaleigh Kurtz fue anulado por offside.

El Courage siguió presionando el arco de Bella Bixby pero de a poco Portland consiguió ir haciendo su juego. Cabe resaltar la ausencia de Rocky Rodríguez y Crystal Dunn por lesiónen este partido. Lindsey Horan, que estaba en la lista de cuestionables sí fue parte del 11 inicial pero por lo menos en el primer tiempo no estuvo tan participativa o tan fina en su juego.


Portland atacó el área de Murphy y pareció como si pasada la media hora estaban a nada de quebrar la defensa rival pero el gol no apareció.

A los 42', la combinación Weaver-Smith le dio a Portland una gran oportunidad que dejó a Sophia con el remate. Sin embargo, a pesar de la potencia, Casey Murphy reaccionó rápido para cerrarle el arco a Portland.

Los equipos se fueron del primer tiempo con elmarcador en cero y un partido más que abierto.


El segundo tiempo trajo dos oportunidades buenas de las locales para abrir el marcador. Una de ellas fue de parte de Weaver, cuyo remate golpeó el palo. El otro fue de parte de Christine Sinclair, cuyo remate se fue alto.


Pasada la hora de partido North Carolina atacó el área de Portland vez tras vez, con córners y segundas pelotas pero no logró romper la defensa local. Y el Courage casi lo paga ya que a continuación Horan llegó hasta línea de fondo y conectó con un centro por el segundo palo donde Yazmeen Ryan cabeceó pero se le fue alta.

La pérdida de pelota de parte de Portland en el medio significó un ataque de Jess McDonald por la izquierda, quien logró sacarse la marca de Hubly de encima y rematar en dos ocasiones. En la primera Bixby le negó el gol, en la segunda el remate se fue ancho.


El Courage siguió golpeando la puerta durante la última etapa del partido pero la defensa local reaccionó bien y las visitantes tuvieron que conformarse con un punto.


Con ese resultado, sus chances de playoffs siguen vivas pero penden de un hilo. Si Houston Dash pierde contra Washington estarán adentro. Pero si Dash empata o gana se perderán la post temporada.




Post partido


Como siempre, después del partido jugadoras y entrenadores hacieron declaraciones a la prensa.


Una de las cosas a resaltar del Courage fue el hecho de que en este juego volvieron a demostrar ser el equipo al que todos nos acostumbramos a ver en los últimos años. O por lo menos así fue por tramos de partido.


Al respecto, la veterana Denise O'Sullivan opinó que su equipo tuvo una buena performance. “Algunas de nosotras hemos estado separadas del equipo por 10 días. El equipo estuvo impecable esta noche. Lo único que nos faltó fue poner la pelota contra la red. Después del gol fue anulado, creamos más chances pero no terminó de la forma en que nosotras queríamos. Pero creo que las chicas trabajaron duro e hicimos todo lo que pudimos. Estoy orgullosa de ellas".


El partido en Portland supuso que ambos equipos sumaran una valla sin vencer más en esta temporada. En el caso de Casey Murphy, igualó las 11 vallas sin vencer registradas por AD Franch en el 2017, el máximo récord de la liga hasta el momento.

Respecto a ello, Murphy opinó: "Los arcos en cero son un resultado del trabajo de todo el equipo. Yo sólo soy una pieza más. Creo que la defensa estuvo sólida esta noche. Yo hice mi parte cuando pude y el próximo año me focalizaré en romper el récord".


Sin dudas no fue el resultado esperado para el Courage pero si hay algo en lo qu e los tres coincidieron fue que deseaban tener por lo menos una semana más, juntos como equipo y jugando la post temporada. Y la otra es que serán los hinchas más grandes de Washington en el momento en que ellas juegen contra el Dash.uy, muy buena para nosotros. Tuvimos que absorber los momentos en que ellas tuvieron la posesión. En la segunda mitad pusieron a sus laterales más altas y eso hizo que tuviéramos que mantenernos en nuestro lado de la cancha y nos dividió un poco pero una vez que capeamos eso volvimos al partido. Fue un juego de alto nivel entre dos buenos equipos. Me quedo con el punto porque nos da vida. Creo que el grupo fue extraordinario esta noche".


Sin dudas no fue el resultado esperado para el Courage pero si hay algo en lo quelos tres coincidieron fue que desean tener por lo menos una semana más, juntos como equipo, y jugando la post temporada. Y la otra es que serán los hinchas más grandes de Washington en el momento en que ellas juegen contra el Dash.



Portland cerró un gran año


Por el lado de Portland, Emily Menges, Meghan Klingenberg y Mark Parsons hablaron con la prensa.


La co-capitana Menges estaba muy contenta por el logro defensivo de su equipo. "No sé si ya es público pero la defensa, bueno en realidad el equipo, es sólo que la defensa es la que está más emocionada por ello, registró esta noche el récord de vallas sin vencer de la liga, así que jugamos extra duro para que eso fuera posible. Así que sí, salimos fuerte, jugamos bien y tuvimos un buen resultado", dijo.



El Shield conseguido en el partido contra Houston Dash fue otorgado al equipo previo al kick off inicial. Este reconocimiento fue recibido por Christine Sinclair y Menges. "Creo que la liga no pone mucho énfasis en él. Es muy difícil de conseguir. Para muchas de las jugadoras e incluso las veteranas, es la primera vez que lo ganan. Es mucho más difícil de ganar que el Championship. Es el resultado del esfuerzo de todo el equipo durante todo el año y es algo especial para el equipo. Tuvimos un gran año, usamos a toda la banca y todas estuvieron al mismo nivel. Incluso cuando algunas estuvieron ausentes por los olímpicos y cosas así, no cedimos terreno y eso fue grandioso de ver. Todas jugaron un papel en este Shield y creo que eso va de la mano con la cultura del equipo. Todas son jugadoras activas del equipo, ayudándonos a ganar, y eso en enorme", opinó la co-capitana.


Klingenberg puso incapié en lo especial del grupo formado este año y lo relacionó con los resultados. "Es un grupo especial. Y no estoy hablando siquiera de los resultados adentro de la cancha sino en el sentido de que somos una verdadera familia. Hemos pasado por muchas cosas este año, ya sea con el COVID, los escándalos... pero lo hablamos. Eso no quiere decir que no haya sido difícil o que no dolió pero lo que importa es que fuimos capaces de tener esas conversaciones difíciles una con la otra. Y cuando estás dispuesta a preocuparte tanto una por la otra, eso hace que se crezca".

Por el lado del entrenador Mark Parsons, este se mostró entusiasmado por lo que se viene en playoffs. Pero también tuvo muchas cosas que decir sobre Angela Salem, la ganadora del premio a Jugadora del Año otorgado por los Rose City Riveters.

"Ella podría ser la cara publicitaria de la famosa compañía de pegamento. Ella es clave. Eso fue evidente esta noche, tratanto de marcar a Debinha y forzándola a ir por los bordes de la cancha. Y eso enojó a las laterales que tuvieron que cubrir a Debinha. Es muy buena con y sin pelota. Ha sido nuestra jugadora más importante cuando jugamos bien y cuando no hemos jugado muy bien, ella ha jugado increíble también. Es la que nos une, es nuestra guerrera y creo que debería ser la MVP de la liga esta temporada. Y no me refieron solo a sus performances sino a quien es, cómo es, como lidera con el ejemplo y la influencia que tiene adentro y afuera de la cancha. En este momento está estudiando para ser entrenadora, está trabajando en la PA... Ella hace mucho por el equipo. Es una centrocampista muy talentosa. Además no se ven jugadoras como ella en este país. Y lo entiendo porque las que se llevan los reflectores son las que hacen las grandes atajadas o los goles. Pero el fútbol se trata sobre usar el cerebro, pensar, escanear y percibir espacio y tiempo, al oponente y dominar el espacio y el tiempo. Y eso es lo que hace Angela Salem. Siempre está 2-3 páginas adelantada al resto. Somos afortunados de tenerla aquí, jugando el mejor fútbol de su carrera", declaró el entrenador.


Portland Thorns
Angela Salem, la ganadora del SPOTY 2021 (foto: Craig Mitchelldyer)