#NWSL | Shirley Cruz: " Estoy disfrutando de este juego diferente"

Shirley Cruz Cedeño es el rostro más reconocido de la selección de Costa Rica. Y hay razones de sobra para ello. Es la costarricense (tica) que más premios y distinciones a ganado, hombre o mujer. Ha sabido dejar su estela en Europa, al jugar durante muchos años para los dos clubes más exitosos de Francia donde pudo ganar muchas copas y distinciones personales, entre ellas la tan deseada Champions League.


Pero Shirley no se sienta en sus laureles, sino que también se anima al cambio. En el 2018 se fue a jugar a China (destino que Vero Boquete, Debinha y otras tantas han elegido) y el 2020 la llevó a tierras norteamericanas. En marzo se hizo el anuncio de que Cruz finalmente había fichado para un club de la NWSL, el OL Reign comandado por Farid Benstiti.

Los comienzos de Shirley Cruz


Proviene de una familia grande con siete hermanos, con los cuales comenzó jugando al fútbol de pequeña. Sus comienzos no son tan diferentes a los de Rocky Rodríguez pero sí son más crudos.


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Cruz siempre apuntó al apoyo de sus padres como fundamental para haber podido hacer una carrera como futbolista. Sin embargo, como si esto fuera una película, tuvo que hacer algunos cambios en su apariencia para que la dejaran jugar cuando era una niña.


El club de sus amores, Alajuelense (foto: credit where is due)

Como no había equipo de mujeres, jugué con mis hermanos mayores pero para poder hacerlo tenía que cortarme el pelo corto para que los equipos de los vecinos no se dieran cuenta de que era una niña. Esto fue fundamental para crearme una personalidad fuerte en el fútbol,” le contó a Rodrigo Calvo, un periodista de Costa Rica.

Además recuerda cómo uno de los traumas más duros de discriminación lo sufrió en la escuela cuando un día todas las niñas estaban pintando pero ella decidió ir a jugar al fútbol con sus compañeros varones. Su profesora se lo impidió y le dijo que no era hombre para ir afuera del aula. Por ese incidente no volvió a jugar ni en quinto ni en sexto grado.

Sin embargo, a los 12 años ya estaba jugando en un equipo de niñas y participando de los Juegos Estudiantiles. Luego llegó el debut con Saprissa en la Primera División y los Juegos Deportivos Nacionales de San Carlos.

El fútbol le ayudó con sus notas en el colegio ya que su entrenadora Karla Alemán le dijo que tenía que ser buena estudiante para poder seguir jugando en Saprissa y después tener una oportunidad en la selección.

Con 16 años ya se mostraba como la mejor jugadora joven de su país al conseguir los premios de campeona centroamericana y la MVP en diferentes citas regionales. Fue así que la brasilera Roberta Michel, agente de FIFA, la descubrió en el premundial sub-19 en el 2004 y le recomendó que se fuera a Europa.


Así fue como terminó haciendo una prueba para jugar en el Olympique de Lyon a principios de 2005 y quedó en el equipo.

Shirley Cruz ya había marcado diferencia en los clubes costarricenses en los que militó. Comenzando por CF Universidad, donde pasó dos años (1997-99). Luego le seguiría el AD Goicochea (1999-00) y el CS Desamparados (2000-02).

Finalmente, en 2002 llegó a UCEM Alajuela (ahora llamado Alajuelense Fútbol Femenino), uno de los clubes más importantes de su país. Allí pasó los siguientes tres años y ganó el cetro nacional. En el 2003 el equipo quedó segundo en fase regular (Goicochea terminó primero) y pudo llegar a la final de la post temporada donde se enfrentó a Goicochea al cual le ganó por 2-1. Cruz fue la goleadora ese año, con 30 tantos.

El 2004 Alajuela tuvo un año soñado al quedar como el Bicampeón Nacional, al haber ganado el torneo apertura y clausura, tanto en la fase regular como en el hexagonal.

El Lyon y sus lazos con Benstiti

Con 20 años, la jugadora tuvo que tomar una importante decisión. Tenía que elegir entre irse a estudiar a Texas donde también podría jugar al fútbol o volar hasta Europa para que su carrera como futbolista despegara. Su madre le aconsejó que eligiera la segunda ya que oportunidades así no se le presentarían todos los días. Eso sumado a que Cruz quería experimentar un cambio de cultura más el hecho de que en Europa había una enorme cantidad de jugadoras de renombre hicieron que se decidiera por Francia.

Pero era el 2005 y por ese entonces no existían los contratos profesionales en el país galo. Fue por esto que ella llegó en condición de estudiante. Cruz recuerda que en su primer año en el club el apoyo de la jugadora brasileña Dayane da Rocha fue de gran ayuda. Ambas tenían la misma edad y se cuidaron entre sí. Además, tuvo que aprender a vivir sola ya que venía de una familia grande donde se había acostumbrado a consultar sus decisiones con el resto de sus miembros.

Cruz cuenta que cuando llegó a Lyon la primer persona que vio fue al entrenador Farid Benstiti. Pasó con él una semana entera pero nunca supo que era el dirigente porque nadie se molestó en explicárselo. En una entrevista realizada para el sitio Fútbol de Francia contó que Benstiti siempre la trató muy bien, que poco a poco le fue mostrando sus cualidades como jugadora y que este siempre apostó por ella. Las habilidades las tenía, le faltaba el aspecto físico.

Su historia con el entrenador no terminó allí, ya que siempre fue una constante en la carrera de la futbolista. Este dejaría la dirigencia del Lyon en 2010 pero luego coincidían otra vez en el PSG cuando tomó las riendas en 2012 hasta el 2016.

En el Lyon tuvo muchas alegrías, pero de todas ellas la centrocampista se queda con el recuerdo de haber ganado su primera Champions League en 2011. Fue todo un logro ya que era la primera vez que un equipo francés levantaba la copa y eso se logró gracias a la unidad del grupo. Shirley recuerda que una semana más tarde, el equipo seguía festejando.

Esa final la ganaron enfrentando al conjunto alemán FFC Turbine Postdam al que vencieron por un marcador de 2-0. Al año siguiente (2012) repetiría título al ganarle a otro equipo alemán, el FFC Frankfurt, por el mismo marcador. En ambos partidos Cruz fue titular y jugó los 90 minutos.

CAMPEONAS DE LA CHAMPIONS LEAGUE 2011 (Foto: AFP)

En tan sólo seis años con el Lyon, la centrocampista ya había cosechado 10 títulos: seis al hilo en la Liga 1 de la Primera División de Francia, dos de la Copa de Francia (y un subcampeonato) y dos Copas de Champions League (y un subcampeonato).

Shirley Cruz es la cuarta jugadora extranjera con mayores presencias en el club con 179 partidos disputados (37 goles anotados).

Del Lyon al PSG


A mediados de 2012, la centrocampista anunció su salida del Olympique Lyonnais. De esta manera ponía fin a casi siete años en el club que le abrió las puertas de Francia. ¿La razón? Los dirigentes habían tomado la decisión de rebajar su salario (y el del resto de las jugadoras) a un 30% menos a pesar de haber ganado la Champions.

Cruz le dijo al sitio ParisFans que le parecía una medida injusta ya que el equipo de los hombres no había traído resultados en dos años y a ellos no se les había rebajado el salario. Era por eso que había decido dar un paso al costado y aceptar la propuesta que el otro grande de Francia le había hecho.

Tengo una oferta del PSG que tiene un proyecto a largo plazo,” declaró al sitio francés. Por aquel entonces los cataríes habían tomado las riendas del PSG y habían comenzado a invertir en el equipo femenino.


Frente al ex (foto: Dave Winter Icon Sport via Getty Images)

Así fue como terminó vistiendo la camiseta de ese club con el que ganó algunas distinciones individuales. El más valioso de ellos quizás es el premio a la Mejor Jugadora de la D1 que recibió en el 2013. Este es otorgado a la mejor jugadora de Francia y al que ya había estado nominada con anterioridad pero que no había podido ganar. Le dieron la cinta de capitana en la temporada 2016 hasta el 2018 (año en que salió del club). Es la octava jugadora con más partidos disputados con esa camiseta con 131. Además de eso marcó 30 goles.


Lamentablemente durante la época en que Cruz estuvo en el PSG fue cuando el Lyon ya gobernaba el país galo y por ello no pudo ganar ningún título pero sí acumuló muchos subcampeonatos. Incluidos 4 subcampeonatos de la D1 (2013-2016), el de la Copa de Francia 2017, el de la Champions 2015 y del 2017. Fue notable que en el 2015 dejaran en el camino a Lyon por el título de la Champions pero que perdieran en la final contra el Frankfurt de Vero Boquete. La copa del 2017 la perdieron frente al Lyon, por penales, en una final no apta para cardíacos.


Su paso por Francia la ayudó de muchas maneras, además de la deportiva: tanto en sentido personal, como a ser más independiente, a sustentarse sola y a sobrellevar pérdidas. Como la de uno de sus hermanos, Jimmy, que falleció con 31 años. A Cruz le comunicaron la noticia el día previo a jugar por la Copa Challenge de Francia en 2008 y durante el partido pudo anotar un gol y dedicárselo a él.

Hacia el país del sol naciente


A comienzos del 2018, después de seis años en el PSG, Cruz anunció que su siguiente destino sería China. Más específicamente el Jiangsu Suning FC.


Patrice Lair, el entrenador del equipo francés, lamentó su salida pero mencionó en un comunicado que después de todo lo que le había dado al club era difícil negarle la salida que ella quería. Pero que, teniendo en cuenta que había jugado menos esa temporada, le parecía oportuno que aceptara un nuevo desafío. Y reconoció que Cruz es una de las jugadoras más excepcionales que le ha tocado dirigir.

En China pudo recoger otros dos títulos. Cruz explicó que eligió irse a jugar allí principalmente para poder aportar su experiencia ya que infraestructura e inversión les sobra pero es una liga muy joven. Shirley ganó la Chinese Super League (3-0 frente al Dalian, el club rival) pero días más tarde perdió la final por la Súper Copa. Además del título obtenido a fin de año, también se quedó con la Copa de Regiones en el mes de julio.



Regreso a sus raíces

En 2019, Cruz decidió volver a su país por diferentes motivos. Uno de ellos era terminar su carrera como terapeuta física, la otra era concentrarse en su selección que ese año disputaría los Juegos Panamericanos de Lima y la tercera era poder volver a jugar un tiempo allí, después de 13 años en el extranjero.

El presidente de CODEA Alajuelense, Fernando Ocampo, le dejó las puertas abiertas del club y así fue como ella llegó a defender los colores de su corazón en octubre de ese año. De esta manera la centrocampista se convirtió en la primera mujer en firmar un contrato profesional en el fútbol femenino de Costa Rica.


Llevo, prácticamente, desde que tenía 5 años imaginando esto” dijo Cruz en conferencia de prensa cuando le preguntaron qué sentía los días previos al debut al pensar que jugaría en el estadio Alejandro Morera Soto por primera vez.

Shirley llegó a Costa Rica pidiendo respeto en una liga que de a poco está avanzando hacia condiciones mejores para sus jugadoras “Hace tiempo nos merecemos ese respeto. Muchas jugadoras llegan a sus equipos, tienen una lesión y no hay quien las respalde; ya es hora de que todos se den cuenta que es necesario para nosotras”.

Es interesante que cuando Cruz llegó a la liga tica no escondió sus temores y dudas ya que en ese entonces muchas veces los equipos jugaban 3 partidos a la semana y descansaban sólo 1 día. Sin embargo el club hizo las cosas bien y, junto a Saprissa y Herediano, decidieron invertir en el fútbol femenino ese año.

Y fue esa temporada cuando el equipo alcanzó el título del torneo Clausura en diciembre al ganarle a AD Moravia. Esa final fue de ida y vuelta. En el partido por el campeonato el equipo de Shirley iba abajo en el marcador global pero luego lo dio vuelta y quedó con un resultado global de 4-2 final.


Eso las llevó a una final nacional frente a otro grande del país, Saprissa FF. Esta final también fue de ida y vuelta y luego de un empate, el equipo obtuvo un 1-0 en el partido de vuelta y se declararon campeonas ante casi 17 mil personas ese diciembre, un récord de espectadores sin precedentes para el país tico.

Challenge Cup en tiempos de pandemia

Su llegada al OL Reign donde se volvió a reunir con su primer coach europeo, Farid Benstiti, no podría haber sido más especial. Pensando en jugar una temporada regular, Cruz decidió finalmente desembarcar en la NWSL. Pero la temporada mutó drásticamente enla Challenge Cup.

Y si bien todos anticipaban el duelo entre Shirley y Rocky Rodríguez en el clásico de Cascadia, lamentablemente Cruz no fue de la partida en ese día.

Con respecto al estilo de la liga, Cruz mencionó que tanto a ella como su entrenador se les ha hecho un tanto difícil ajustarse al estilo directo de la NWSL debido a que no tuvieron amistosos y contaron con tan sólo un mes para conocerse como equipo en la cancha.

¿Por qué decidió ir a la NWSL en 2020? “Porque con Raquel (Rodríguez) tuvimos algunas conversaciones y ella me comentó un poco sobre el estilo de juego. Pero eso no hubiera sucedido si Farid no hubiera estado acá. Lo más importante es que Farid sabía que estaba en un momento diferente de mi carrera, que ocupaba un nuevo reto. Creo que esta liga es muy competitiva. Puedes jugar contra el equipo más pequeño e igual perder. Estoy disfrutando de este juego diferente. Estoy disfrutando también de que las chicas tienen una muy buena hospitalidad así que mi adaptación fue más sencilla. Así que las decisiones que tomé en el pasado, decidí jugar en Europa, tomé las decisiones que tenía que tomar y ahora pues vengo a esta liga con más madurez. Lo importante es disfrutar y que los resultados sean positivos para el equipo, le dijo Cruz a Fútbol Ace.


Shirley Cruz y el debut frente a Sky Blue (Foto: Getty Images)

La idea de Benstiti para su equipo es hacer un juego más pausado, no jugar tan directo. Y el hecho de que tenga varias jugadoras europeas, así como Shirley que ha jugado la mayor parte de su carrera en ese continente, le ayudará en su cometido.


En la liga ya encontró rostros conocidos. Además de su coterránea, Rocky Rodríguez, Lindsey Horan y Tobin Heath fueron compañeras de ellas en sus años en el PSG, así como también Vero Boquete. OL Reign ganó un solo partido en esta Challenge y fue contra Utah. Cruz lo atribuyó a que supieron contra-atacar en los momentos en que Utah no se encontraba bien. Y que a pesar de la presencia de la experimentada y respetada centrocampista en la cancha, supieron controlarla bien.


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Su futuro y ‘La Sele’


La jugadora costarricense está muy interesada en el desarrollo del fútbol en su país. Es por eso que ha dejado saber que una vez que se retire le gustaría estar en la parte dirigencial de su selección antes que como entrenadora y es por ello que ha expresado su interés en la carrera de gestión deportiva.

Cree en los procesos y apunta allí para que el fútbol se desarrolle en Costa Rica. También señala como fundamental aprovechar las fechas FIFA y lograr una experiencia colectiva con las jugadoras que están militando fuera de la liga local.

Previo al mundial 2019, La elegida como una de las mejores volantes del mundo por la IFFHS en 2014 habló de que llegar a esa máxima competición sería una buena manera de culminar su carrera, el último reto con su selección.

Lamentablemente Costa Rica no llegó a participar de ese torneo así que, ¿tendremos Shirley Cruz para el 2023?


En el mundial 2015 frente a Corea del Sur (foto: Minas Panagiotakis-AFP)

La capitana histórica de la selección costarricense lleva en el equipo desde el 2002, ha vestido la camiseta 90 veces y ha marcado 29 goles. La medalla más reciente obtenida con su selección fue la de los Juegos Panamericanos de Lima 2019, donde obtuvieron el bronce después de uan reñida semifinal contra Colombia y la victoria frente a Paraguay.


Como toda capitana siempre ha puesto a su selección primero. Sirva de ejemplo cuando se arriesgó a ser multada por abandonar la concentración del PSG sin permiso para unirse a La Sele y jugar en la fase final del torneo de la Concacaf para clasificarse al mundial del Canadá 2015 (cosa que terminó logrando) y que luego Cruz catalogaría como ‘un sueño hecho realidad’.


Así que estamos seguros que seguirá haciendo eso, ya sea que decida seguir hasta el 2023 y retirarse allí o seguir, tomar un nuevo rol y apoyar desde afuera a su tan amada Sele.


Foto de portada: Twitter @ShirleyCruzCR

© 2020 Fútbol Ace. 

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