NWSL Challenge Cup: tarjetas rojas, público, goles de último minuto y debuts

El viernes 9 de abril arrancó la Challenge Cup 2021 y nos dio 4 partidos más que entretenidos, que no decepcionaron a nadie… aunque quizás la excepción fue el partido de apertura.



Houston Dash vs Chicago Red Stars


El partido que dio puntapié inicial a la segunda edición de la Copa fue entre los dos equipos que llegaron a la final el año pasado. Sólo el escenario fue diferente: en lugar de Rio Tinto Stadium, la cita se dio en el BBVA Compass Stadium, hogar de Houston Dash.


En las formaciones iniciales se pudieron ver a varias suplentes debido a que el inicio de la copa coincidió con fecha FIFA. Así fue como entre las debutantes se encontró Lindsey Burke Harris, quien tuvo una tarde ocupada. Cabe resaltar que Harris, ex Tar Heel, ya ha jugado en Islandia y Noruega y aunque llegó al club de Houston en el 2020 no vio minutos durante ese año. Fue interesante también que las dos ex Portland Thorns, Gabby Seiler y Emily Ogle hicieron su debut en el mediocampo.



Chicago también tuvo sus ausencias pero de entrada se veía un once inicial un poco más completo, lo cual se notó en el trámite del partido pero no repercutió en el resultado y en los stats finales. Si bien Chicago llegó en numerosas ocasiones al arco de Harris, la debutante respondió bien y a las Red Stars les faltó contundencia en las 11 aproximaciones que tuvieron al área rival.


Por lo tanto el resultado fue 0-0 y un punto para cada uno de estos equipos que ocupan el grupo B.



Portland Thorns vs Kansas City NWSL


Así como el primer partido de la Challenge no trajo muchas emociones, la noche se cerró con uno que compensó el primero. Este encuentro tenía muchos condimentos: la vuelta de los fans (pero no de los Rose City Riveters) a Providence Park, un sueño cumplido para una de las Thorns, el debut de Kansas y quizás la reavivada de una vieja rivalidad.


Foto: Craig Mitchelldyer

El partido comenzó con las locales dominando la pelota y el gol no se hizo esperar mucho. Una falta cerca del área le dio la oportunidad a Meghan Klingerberg de poner el esférico en el segundo palo donde Rocky Rodríguez llegó a cabecear y puso el 1-0.


Mark Parsons le dio la oportunidad a Marissa Everett y Tyler Lussi de ser titulares en la delantera y no decepcionaron. Y fue Lussi la que puso el 2-0 cerca de los 60 minutos, también de cabeza con asistencia de Kristen Westphal. Y a pesar del dominio de Portland las visitantes fueron emparejando la cancha y apenas dos minutos más tarde, fue la capitana Amy Rodríguez quien descontó.


Las defensoras no pudieron evitar que Brittany Ratcliffe sacara un centro desde la derecha, Celeste Boureille no pudo contener a la debutante Victoria Pickett que logró que la pelota llegara a su capitana que, a pesar de estar cubierta por Natalia Kuikka, le ganó la posición para batir a Franch.


El partido comenzó a picarse de ahí en más, aunque las faltas ya habían estado sucediendo durante todo el partido. Fue así que Amy Rodríguez y Kate Del Fava recibieron amarillas y Simone Charlie, que ya estaba amonestada, recibió la segunda amarilla por una falta en ataque. Finalmente, una pelea en la que Morgan Weaver y Kristen Edmunds se vieron envueltas hizo que ambas recibieran rojas directas e incluso Mark Parsons se fue expulsado del partido.



Como mencionó Rocky Rodríguez después del partido “estas son cosas que pasan en el fútbol a veces” y no hay que hacer un mundo de ellas. Sin embargo Klingerberg y el dueño del equipo, Merritt Paulson, mencionaron que apelarán la decisión de Danielle Chesky respecto a la expulsión de Weaver.


El partido terminó con una victoria a favor de Portland, el sueño de Raquel Rodríguez de jugar en Providence Park con la hinchada a su favor cumplido y quizás este partido sea el comienzo de la vieja rivalidad que existía con el anterior Kansas City.



North Carolina Courage vs Washington Spirit


Por el grupo A los equipos comandados por Paul Riley y Richie Burke se enfrentaron entre sí en un partido muy entretenido, donde Trinity Rodman ya dio de qué hablar.


Foto: North Carolina Courage website

Las cosas empezaron muy bien para el equipo de la capital ya que Kumi Yokoyama abrió el marcador a los 4 minutos. Un robo de pelota dejó a la defensa del Courage descolocada y Katelyn Rowland no pudo ni reaccionar ante este remate.


El empate llegó poco después con una mala salida desde la línea defensiva del Spirit. Jessica McDonald recibió la pelota por la derecha y Kristen Hamilton, llegando desde atrás, definió para batir a Aubrey Bledsoe.


El partido ganó vértigo y una buena jugada entre Tori Huster, Ashley Hatch y Yokoyama le dio la oportunidad a Anna Heilferty,que por cierto hizo una gran corrida en diagonal para desmarcarse, de poner el 2-1 pero la pelota se fue apenas desviada.


Debinha no estuvo fina y se perdió dos chances inmejorables. Fue Jessica McDonald quien aprovechó un pase desde el mediocampo y batió a Bledsoe para poner el 2-1. A los 50' un pase largo y una buena carrera de Merritt Mathias, ya recuperada de su lesión de cruzados, la dejó para definir frente a una Bledsoe muy alejada de su línea y puso el 3-1.




Trinity Rodman ingresó en el minuto 55 e hizo un impacto casi instantáneo en el Spirit. Otro pase largo desde media cancha, esta vez de parte de Natalie Jacobs, dejó a Rodman frente a Rowland luego de bajar la pelota con mucha calidad, y puso el 3-2. La joven delantera siguió ayudando a su equipo a marcar la diferencia pero el resultado no se movió.


Tres puntos para el Courage y ya demostraron que, a pesar de las bajas, siguen siendo uno de los equipos más competitivos de la liga.



Racing Louisville FC vs Orlando Pride


Llegaba el debut tan esperado en la liga, el equipo expansión que había estado cocinándose a fuego lento desde hacía año y medio, finalmente jugó en su estadio nuevo: el Lynn Family Stadium. Los fans de Kentucky, entusiasmados, agotaron las entradas disponibles y se vivió un gran ambiente a pesar de la lluvia torrencial que cayó durante casi todo el primer tiempo.


El XI inicial histórico (foto: Racing Louisville FC Twitter)

Por el lado de Orlando, ellas fueron a jugar con la meta de revertir su difícil 2020.


Louisville comenzó fuerte. Y Yuki Nagasato casi abre el marcador pero Ashlyn Harris estaba bien ubicada para detener el remate cercano. Sin embargo, fue Cece Kizer la que hizo historia en el club al convertirse en la primer jugadora en anotar un gol para el equipo. Emily Fox fue quien la asistió con una pelota larga desde detrás de media cancha.


A poco de terminar el primer tiempo, Meggie Dougherty Howard envió un centro desde la derecha y Taylor Kornieck definió de cabeza entre las centrales. El palo la ayudó y las cosas se fueron 1-1 antes del descanso.



El caos que tanto les gusta a los espectadores llegó en los últimos minutos del encuentro. A los 88’ Marta inició un ataque pero en lugar de correr media cancha la vio a Dougherty Howard quien llevó la pelota hasta tres cuartos de cancha y abrió para Abigail Kim, quien apenas pisó el área remató y batió a Michelle Betos con una gran definición… Louisville estaba perdiendo en casa frente a su público, en su primera presentación en la liga a nada de terminar el partido y la cara de bronca de Betos lo decía todo.


Pero las cosas no terminaron así. Y fue, quizás, alguien inesperado quien puso el empate cuando el partido moría. Louisville tuvo un tiro libre a tres minutos del final, Savannah McCaskill lo envió al área, la pelota terminó llegando a la central Brooke Hendrix que no lo pensó dos veces, según ella contó después del partido, y definió al segundo palo donde no había nadie y puso el partido 2-2.


Fue un empate que pareció una victoria y fue un auspicioso debut para este equipo que ya comenzó a escribir su historia en la NWSL.