North Carolina Courage: "Nuestros principios son los mismos, no los hemos cambiado"

El North Carolina Courage es uno de los equipos más ganadores de la NWSL... o por lo menos ese fue el caso hasta el 2019 cuando repitieron la doble corona conseguida en 2018. Sin embargo, el 2020 traería nuevas campeonas y una versión un tanto deslucida del equipo que supo arrasar a sus rivales en los años previos.


Es por eso que busca volver a su status de favorito en este 2021 aunque su entranador, Paul Riley, siga insistiendo con que ellos son los Underdogs de la liga… lo cual podría ser finalmente cierto este año.


Fueron varias e importantes las bajas que sufrió el Courage durante el 2020. La primera de ellas fue Sam Mewis que se fue a jugar al Manchester City. En un año atípico como lo fue el pasado, muchas de las jugadoras del USWNT buscaron minutos de calidad en el Viejo Continente, más específicamente en la FAWSL. Así fue que le llegó la oferta a Mewis para firmar con el club donde juegan figuras como Lucy Bronze, Ellen White, Caroline Weir, entre otras. Pero esta noticia no se hizo conocida sino hasta agosto así que la menor de las hermanas Mewis fue capaz de jugar la primera edición de la Challenge Cup.


El equipo que supo ganarlo todo (foto: Michael Berg/Icon Sportswire via Getty Images)

Otra baja fue la de Crystal Dunn, quien dejó el club para ser parte del plantel del odiado rival: Portland Thorns. Este traspaso se realizó entre tres equipos: el Courage, OL Reign y Portland Thorns, donde su actual club tuvo que desembolsar la cifra de $140.000 dólares para hacerse con la jugadora. De esa manera la Chalenge Cup 2020 fue el último torneo que la talentosa delantera/defensora jugó con North Carolina.

Jaelene Daniels (neé Hinkle) también le dijo adiós al club. Si bien jugó durante la Challenge y tuvo un copa sólida como siempre fue su costumbre en el club, anunció su retiro en noviembre del año pasado.

Stephanie Labbé, arquera experimentada y perteneciente a la selección de Canadá, anunció en diciembre que dejaba el club para irse a jugar con el Rosengard, en Suecia.

La última baja imporante del equipo fue la de otra defensora, esta vez una central. En enero Manchester City anunció que acababan de contratar a otra jugadora del USWNT: Abby Dalhkemper. Pero no hay nada que reclamarle a Dahlkemper ya que la defensora estuvo presente para el equipo durante todo el año.

Así fue como la columna vertebral del Courage quedó desmembrada pero antes de ver cómo está constituido el equipo que defenderá los colores del único dos veces campeón consecutivo de la liga y de los playoffs, veamos los resultados que obtuvieron el año pasado.

CHALLENGE CUP 2020

Después de que todo el mundo se cerrara por la pandemia mundial, la temporada regular de la NWSL fue suspendida. Pero dispuesta a plantar bandera y seguir proveyendo una plataforma para jóvenes futbolistas, el 26 de junio el fútbol volvió en los Estados Unidos por un medio de una Copa: la Challenge Cup. Y dio puntapié inicial con un partido que prometía: North Carolina Courage vs Portland Thorns. El encuentro terminó con una victoria 2-1 a favor del Courage con goles de Debinha y Lynn Williams. Simone Charley marcó el único gol de las rivales.


Foto: Rob Gray

El segundo partido fue contra Washington y un doblete de Lynn Williams les dio una victoria de 2-0. Abby Erceg fue la autora del único gol de North Carolina en su tercer partido y el equipo cerró su participación contra Sky Blue FC (ahora NJ/ NY Gotham FC) con un 2-0 con goles de Mewis y Dunn.


Así el Courage probaba una vez más que era el alumno perfecto de la NWSL y con puntaje perfecto pasaba a la siguiente ronda como primero en la tabla general y por lo tanto le tocó enfrentar una vez más a sus odiadas rivales que habían terminado en el último lugar de la tabla: Portland Thorns.


El torneo estuvo designado para que luego de cuatro partidos, se pasara a fase de knock outs: cuartos de final, semifinal y final.


Sin embargo, la falta de rotación quizás fue el factor determinante para que North Carolina Courage no se viera como durante la fase de grupos y así terminó cayendo por 1-0 frente a sus rivales. El sueño de ganar una copa en tres años consecutivos llegaba a su fin.

FALL SERIES

Meses más tarde (a comienzos de septiembre) se jugó por primera vez la NWSL Fall Series. Por la situación de la pandemia y a diferencia de la Challenge Cup, este mini torneo se jugó en tres zonas: noreste, sur y oeste. Al Courage le tocó estar en el grupo del Sur junto con Houston Dash y Orlando Pride. Cada equipo jugaría 4 partidos, uno de ida y otro de vuelta contra cada equipo en el grupo.

Cabe resaltar que muchas jugadoras de la NWSL decidieron ir a jugar a Europa por algunos meses y otras optaron por no jugar la Fall Series. Así fue como Lindsey Agnew y Halie Mace se fueron a jugar a Suecia (Kif Örebro y Kristianstads DFF) y Denise O’Sullivan a Inglaterra (Brighton). Por otro lado, Daniels, Dunn, Erceg, Hamilton y McDonald decidieron no jugar el torneo. Por último Merritt Mathias seguía recuperándose de su lesión y por lo tanto tampoco fue de la partida.


North Carolina comenzó con una victoria peleada contra Houston Dash que terminó con un marcador de 4-3 con goles de Abby Dahlkemper, Lynn Williams (x2) y Debinha.


El siguiente fue un empate con Orlando, sin goles. Houston tomó revancha en el tercer partido con una goleada de 4-1 frente al Courage donde Lynn Williams anotó el único gol para el equipo. El último partido de la serie terminó con otro empate 3-3 con goles de Debinha (x2) y Lynn Williams.

Con esos resultados (una victoria, dos empates y una derrota) el Courage terminó en 5ta posición de la tabla general y un año atípico para un club que supo ser el dominante absoluto de la NWSL durante dos años.

2021

El formato de la copa este año dividió a los 10 equipos de la NWSL en dos zonas: este y oeste. El Courage está incluido en el grupo del este.


North Carolina Courage abrirá su participación frente a Washington Spirit el sábado 10 de abril en su casa, Sahlen’s Stadium, a las 3:30pm ET.


Como parte de la previa al debut el entrenador Paul Riley, Cari Roccaro, Meredith Speck y el presidente y director general Curt Johnson hablaron con la prensa.


Fue interesante que, refiriéndose a las ausencias que tiene el equipo este año, Speck mencionó “Sin importar qué jugadoras estén en el equipo, nada ha cambiado. Nuestros principios son los mismos, no los hemos cambiado. Son parte de nuestra identidad. Estamos todas en la misma página, sabemos cuáles son nuestros roles.”

Wilf Thorne/isiphotos.com

Y claro que Paul Riley se refirió a la carta de underdogs con la que siempre juega. “La hemos estado usando por los últimos cuatro años así que no veo porqué tengamos que dejarla ahora,” dijo entre risas.


Johnson habló de los fans en los estadios y sus protocolos. “No podríamos estar más entusiasmados por tener fans en el estadio. Ha pasado mucho tiempo desde que los pudimos tener. Hemos escuchado atentamente al gobierno y aunque nos dejan tener 50% de la capacidad, tendremos solamente alrededor del 23% de público por la distancia social que hay que mantener. El estadio entero estará abierto. Tendremos pancartas informativas, estaciones donde se tomará la temperatura de los que ingresen, gente encargada de que el público mantenga la distancia social, desinfectante de manos. Aprecio a todos por el trabajo que han hecho hasta el momento y a los fans por ser tan pacientes. Ya tenemos entradas agotadas para el primer partido, esos son 2300 fans.”


Además se le preguntó a Paul Riley sobre su nueva incorporación, la galesa Angharad James, y cuando será posible verla con el equipo. “Todo dependerá de cuando termine su temporada con la FAWSL y una vez que llegue queremos que tenga los requerimientos de fitness apropiados. Así que es difiícil establecer una fecha precisa”.


El nuevo año trajo una adición fuera de la cancha que atrajo la atención de todo el mundo deportivo: la famosa tenista Naomi Osaka. Ella decidió invertir en el Courage y así se convirtió en una de las dueñas del equipo. ¿Cómo es la relación que ella mantiene con el club? Curt dijo: “Es como si tuviera un megáfono cada vez que habla. Ha hecho que seamos escuchados en todo el mundo y cualquier estado del país de una forma que no habíamos podido hacerlo antes. Esa es la parte intangible. En la parte tangible está la inversión que ella ha hecho que nos ha ayudado de muchas maneras, ayudándonos a salir del 2020 y estar transitando el 2021. Falta ver qué más viene de acuerdo a su evolución y a medida que se sienta cada vez más cómoda en su posición de dueña, que la conozcamos más. Sin embargo su impacto ya se puede ver. Ella está muy emocionada por venir a ver a un partido y entrenar en algunas sesiones con las jugadoras. Estamos siempre comunicados, tiene un gran equipo de trabajo que la rodea. Y aunque son personas muy ocupadas, se puede ver claramente que esto (el Courage) es una prioridad para ella.”


Fotos: Naomi Osaka redes sociales

El cronograma del Courage se completa así:


Martes 20 de abril vs NJ/ NY Gotham FC a 6pm ET

Lunes 26 de abril vs Racing Louisville a 6pm ET

Sábado 1 de mayo vs Orlando Pride a 7:30pm ET

LA PLANTILLA


Después de tantos cambios y algunas incorporaciones, como la de la arquera Casey Murphy, este es la plantilla disponible para la copa:

Arqueras (3): Casey Murphy, Samantha Murphy, Katelyn Rowland Defensoras (10): Lindsay Agnew, Schuyler DeBree, Diane Caldwell (INTL), Abby Erceg, Hailey Harbison, Kaleigh Kurtz, Merritt Mathias, Carson Pickett, Taylor Smith, Ryan Williams Centrocampistas (8): Debinha (INTL), Angharad James (INTL), Hailie Mace, Denise O’Sullivan (INTL), Peyton Perea, Cari Roccaro, Havana Solaun, Meredith Speck Delanteras (4): Rylee Baisden, Kristen Hamilton, Jessica McDonald, Lynn Williams* (ALL)


INT: jugadora internacional

ALL: allocated o federada


Ahora que parte de la vieja guardia se perdió, muchas esperan que este no sea el año del Courage. Sin embargo, todavía tienen jugadoras que pueden cambiar el juego en un abrir y cerrar de ojos. Basta con mencionar a la MVP del 2019 y una de las jugadoras más importantes de Brasil, Debinha. Además, Lynn Williams sigue peleando su lugar en el USWNT, ¿y qué mejor que guiar a su club a la victoria para demostrar que se merece estar en la lista de las que irán a los Juegos Olímpicos? Las jugadoras Denise O'Sullivan y Kriten Hamilton también han demostrado ser muy influyentes, tanto en esta liga como en la W-League y en la FAWSL. También podemos mencionar a la gran arquera Casey Murphy que sin dudas salvó en más de una ocasión a su anterior equipo, el OL Reign.


Basta esperar un poco y ver qué trabajo ha hecho Paul Riley en esta larga pre temporada para convertir en este grupo en uno digno de temer en la cancha.


Foto de portada: Chris Nicoll-USA TODAY Sports