North Carolina Courage es el campeón de la NWSL Challenge Cup 2022


Si había un trofeo que le faltaba al North Carolina Courage era el de la Challenge Cup, certamen en el que hasta el momento no le había ido muy bien.


NWSL Challenge Cup
North Carolina Courage es el campeón de la NWSL Challenge Cup 2022 (foto: The NC Courage)

La evolución del equipo desde su pálido final de temporada en 2021 ha probado ser más que positiva y el haber llegado por primera vez a una final de la Copa es un signo de ello.


Ni el Courage ni el Spirit habían podido llegar hasta estas instancias con anterioridad y eso le añadía un condimento extra a esta partido.



Courage pega primero, Washington despertó hacia el final


North Carolina comenzó con mejor posesión de la pelota, y al minuto 8 llegó el primer remate para las locales. Luego de que el Spirit no pudiera despejar la pelota, Emily Gray remató con fuerza pero el balón se fue por encima del arco.

Washington respondió con una rápida transición, aprovechando los espacios que había dejado North Carolina y Ashley Hatch tuvo la chance de poner al Spirit al frente pero Katelyn Rowland tapó el remate de corta distancia.


No pasaría otro minuto hasta que el par brasileño Debinha-Kerolin sorprendiera al Spirit. En una salida, Debinha batió a Kelley O'hara en la banda izquierda y Kerolin se encargó de terminar el trabajo una vez que cortó hacia adentro. Las locales se ponían arriba temprano.

Aubrey Kingsbury se hizo grande en el 13' al tapar lo que hubiera sido el segundo gol del Courage con el disparo de Gray. Pocos minutos después, North Carolina se acercó otra vez a su segundo gol por medio de Debinha pero el palo le dijo que no.

Washington se fue despertando de a poco, intentando encontrar a Trinity Rodman con pases largos para que ella ganara en los 1v1. Pero el gol no llegó por medio de la joven estrella sino por medio de Hatch que con un remate cruzado batió a Rowland. Eso sí: la asistencia fue de Rodman (35').


Un complemento de terror


El segundo tiempo comenzó más parejo con Washington intentando controlar la pelota pero con North Carolina recuperando balones en mitad y en tres cuartos de cancha e intentando construir desde ahí.


El 2-1 casi llega pasados los 60' cuando entre Carson Pickett y Debinha robaron la pelota pero luego del pase al área chica, Ordóñez no pudo colocar el pie firme para marcar el 2-1.

Una jugada polémica llegó luego cuando Sam Staab cometió una clara falta sobre Kerolin desde atrás pero la referí no pitó la pena máxima sino un córner.




Otro penal no cobrado se dio en el primer tiempo cuando Sonnett cometió una mano en el área que tampoco fue cobrada. Sin embargo, el 2-1 llegaría en esa jugada de tiro de esquina por medio de un gol en contra, luego de que la pelota pegara en la espalda de Taylor Aylmer.


A la vez que el marcador se ponía en contra del Spirit, momentos de preocupación se añadieron debido a que Kingsbury se golpeó la cabeza contra el poste, al intentar evitar que la pelota entrara en su arco. Sin embargo, luego de la atención médica, la arquera continuó en cancha.

El Courage viviría algo similar minutos más tarde cuando Hatch fue a disputar una pelota en el área rival y terminó imprimiéndole el botín a Abby Erceg en las costillas. La referí tampoco mostró tarjeta en esa ocasión.


Luego de varias faltas graves no cobradas, el partido llegó a los 90' y se adicionaron 8 minutos más. Entonces hubo una colisión entre Debinha y Jordan Baggett luego de un córner a favor del Spirit. Como consecuencia, Baggett tuvo que ser llevada en ambulancia al hospital para examinarla después de que la colisión la dejara sin poder respirar.


El partido se reanudó luego de eso hasta pasados los 100 minutos y el Spirit no logró forzar los penales por lo que el Courage se coronó campeón de la Challenge Cup por primera vez en su historia.



Declaraciones post partido


Luego del encuentro, el entrenador Kris Ward dijo sobre Jordan Baggett:

"Desafortunamente, todo lo que sé es que se la llevaron al hospital para examinarla".

Por otro lado, el entrenador Sean Nahas se mostró muy orgulloso del logro conseguido por el Courage después de todo lo sucedido el año pasado.


"Lo que yo buscaba era devolverles el orgullo a estas jugadoras y que creyeran en sí mismas. Ver sus rostros felices al final del partido fue todo para mí".

Cuando se le preguntó sobre las jugadoras que ya no están, el coach fue determinante al decir:


"No quiero enfocarme en las jugadoras que ya no están con nosotros. Hicieron mucho por el club en el pasado pero a mí sólo me importan las que todavía siguen aquí".

También resaltó la actuación de la brasiñela Kerolin al decir que se convertirá en una de las mejores jugadoras de la liga. Lo más probable es que esa predicción se cumpla ya que ha empezado con el pie derecho en su paso por la NWSL, habiendo ganado ya una copa y el premio a la MVP de la final.

La capitana del Courage, Abby Erceg, le agradeció al club por todo el trabajo que están haciendo después del complicado 2021 por el que tuvieron que pasar. A pesar de la felicidad también fue crítica:


"Esta victoria demuestra el potencial que tenemos. Pero no estuvo ni cerca del nuestra mejor versión. Cometimos muchos errores".

Así se cerró una nueva Challenge Cup, con muchas cosas que mejorar a nivel liga, y el Courage se suma al Houston Dash y a Portland Thorns entre la corta lista de ganadores de esta competición.