¡Chicago Red Stars a la final!

Las semifinales de los playoffs de la NWSL se jugaron el pasado domingo 14 de noviembre. En el primer turno, Washington Spirit visitó a OL Reign y le ganó en Tacoma. En el segundo turno, Chicago Red Stars visitó a Portland Thorns.


Chicago Red Stars - NWSL
Festeja Chicago (Photo: Craig Mitchelldyer / Thorns FC)


Una primera mitad accidentada y una segunda donde Chicago tomó el control


Las locales llegaban como absolutas favoritas a esta semifinal. No sólo habían tenido un año donde habían ganado toda competición en la que habían participado, sino que las visitantes tenían una ausencia clave: Mallory Pugh. La jugadora estaba bajo protocolos de COVID y por lo tanto no viajó a Portland. Kayla Sharples también estaba en la misma condición mientras que Casey Krueger continuaba en la lista de 'no disponibles' por enfermedad.


Con una clara desventaja, las Red Stars se enfrentaban al equipo que le ganó 5-0 en el primer partido de la temporada. Como había dicho Kealia Watt, se tomaban este partido como un desafío, uno más en la larga lista de los que tuvieron que afrontar este año.


El primer tiempo les trajo una muy mala noticia. Su principal delantera, Watt, se lesionó y tuvo que salir del partido antes de la media hora y Katie Johnson ingresó a la cancha.


La delantera mexico-americana sólo había marcado 1 gol en toda la temporada y poco se imagiban todos en el estadio que su segundo gol sería en esta semifinal. Luego de enfrentarse a Klingenberg por la derecha, tuvo un resquicio para sacar un centro, el cual se terminó colando en el arco de Bella Bixby.


Chicago ganaba 1-0 contra todo pronóstico.


En un juego bastante interrumpido y con algunas chances de parte de Sophia Smith que no pudo poner contra la red, las Thorns se fueron al descanso perdiendo.


El segundo tiempo prometía traer al Portland que se vio durante casi todo el año pero el equipo local estuvo lejos de las expectativas. Las conexiones no estuvieron ahí, los centros no encontraron sus objetivos, las jugadas de pelota parada no estuvieron precisas, las figuras no aparecieron.


Parecía que no era el día de las Thorns pero al mismo tiempo se sabía de su potencial para obtener un resultado. La fe se acabó en el minuto 59 cuando Sarah Woldmoe remató desde media distancia y la pelota se coló cerca del ángulo izquierdo del arco de Bixby.



Era 0-2 para Portland y a pesar de que quedaba media hora para revertir el resultado, la forma en que jugaron las locales dio a entender que el marcador no se movería para su favor.



La NWSL, la liga más competitiva del mundo


Chicago Red Stars le volvió a ganar a Portland en una semifinal de playoffs después de que lo hiciera por primera vez en 2019. La diferencia es que el Portland de este 2021 no se parecía en casi nada al de ese año. Sin embargo, el juego propuesto por Rory Dames y las Red Stars fue inteligente. No le importó jugar feo en un ambiente altamente desfavorable para ellas. Pero al mismo tiempo llegaron muy motivadas de poder de una vez ganar en Providence Park en una instancia de esta magnitud.


Habiendo perdido jugadoras claves en distintas partes del año, Dames le encontró la vuelta a su banco de suplentes donde encontró piezas de invaluable valor que sólo necesitaban una oportunidad de probar su valía. Lo que lograron fue un resultado muy importante de cara a una final que no será para nada fácil, frente al que quizás es el segundo mejor equipo de la liga este año.


Por el lado de Portland, fue una noche llena de emociones. De por sí ya era el último partido del entrenador Mark Parsons en Providence Park pero todos sabían que si el equipo no ganaba, eso significaría que ese también sería su último partido con el equipo. Lo cual terminó sucediendo.


Portland Thorns - Riveters - Mark Parsons
Los Riveters se despiden de Mark Parsons (Photo: Craig Mitchelldyer / Thorns FC)

Además de ello este no fue el partido de Bella Bixby, la joven pero extremadamente talentosa arquera que quedó como titular una vez AD Franch se fue a Kansas. Todo el año deslumbró con sus actuaciones siendo esta semifinal la excepción. La jugadora se quebró al final del partido y luego hizo saber en sus redes sociales que su padre había fallecido la pasada semana después de haber decidido quitarse la vida.


Fue una noche súmamente difícil para Portland, que si bien terminó la temporada demostrando buen juego y con el Shield en mano, sólo ganó 3 partidos desde agosto.


Mucho ha pasado este año tanto adentro como afuera de la cancha y si bien Portland ganó 3 de 4 trofeos posibles, queda la sensación de que perdieron el más importante. Y sin quitarle crédito al enorme resultado logrado por las Red Stars, que así accedieron a su segunda final de playoffs, pareciera que fueron las locales quienes perdieron el partido y no que se lo ganaron las rivales de turno.