Chicago está adentro: le ganó a Orlando y aseguró su puesto en playoffs

La pelea por meterse en los post temporada continuó el viernes por la noche, en Florida. Orlando Pride, ya sin chances de playoffs, recibió a Chicago Red Stars, a quien un empate o una victoria le bastaban para asegurar su lugar en la post temporada. De lograrlo, llegarían a su sexta aparición consecutiva en la lucha por el Championship.


Fue Chicago quien encontró la ruta hacia el arco de McLeod en más ocasiones en la primera mitad. Sin Marta en el medio y con Toni Pressley y McClernon como par central, Chicago quizás pensó que tendría una noche más sencilla. Y es que este par de jugadoras nunca habían obtenido la titularidad al mismo tiempo durante todo el año. Pero el peor enemigo terminó siendo el mismo equipo. Este se vio apurado y que no pudo encontrar las combinaciones apropiadas en el tercio final y recurrió a individualidades o a remates desde larga distancia que no dieron su fruto.


A falta de algunas titulares clave en Orlando, Alex Morgan se vio obligada a bajar para ayudar con la defensa. Para el minuto 35, Chicago ya había llegado unas 10 veces al área de Orlando mientras que las locales no habían encontrado los caminos en el ataque.

Chicago Red Stars - Orlando Pride - NWSL
Stats al entretiempo (imagen: NWSL / Twitch)

Sin embargo, a pesar de la falta de juego de Orlando durante la mayor parte del primer tiempo, terminaron siendo ellas la que generaron la oportunidad más clara de abrir el marcador en los primeros 45'. Esta jugada empezó con Kylie Strom desde la banda derecha. La ex Atlético Madrid envió la pelota hacia Jodie Taylor, quien hizo un pase de lujo hacia Gunny Jóndóttir. La islandesa definió cruzado y la pelota no entró por centímetros.


Una nueva oportunidad llegó a nada de finalizar la primera mitad. Una pelota aérea de parte de Petersen fue pobremente despejada por Miller y quedó suelta. Morgan fue a definir pero chocó con una de las defensoras de Chicago, perdiéndose la oportunidad.


El segundo tiempo comenzó trabado, con la pelea por la pelota en el mediocampo. Ninguno de los dos equipos llegó claro al área rival hasta pasada la hora de partido. Previamente Kylie Strom había sido sustituida por Ali Riley y minutos después fue cuando Kealia Watt encontró espacio por la izquierda para meterse en el área y rematar una pelota curva a la que McLeod no pudo llegar. Lindo gol para meter a Chicago en playoffs por 6ta vez consecutiva.


Orlando intentó encontrar el empate en la media hora que le quedó, con Emily van Egmond ingresando de suplente y mejorando el mediocampo y con la introducción de Abi Kim en el partido, que agregó vértigo por el lado derecho pero el gol del empate no se hizo presente.



Repercusiones


A Chicago Red Stars le bastaba con un empate para clasificarse a playoffs pero con la victoria obtenida sobrepasaron a Washington en puntos y quedaron terceras hasta el momento en la clasificación general. Al equipo capitalino le toca cruzarse con Houston Dash el domingo, en el penúltimo partido de la temporada regular de la NWSL. Mucho dependerá de ese partido para definir los lugares definitivos que ocupen el resto de los equipos que clasifiquen.


Uno de los cambios más grandes que traerá la próxima temporada en el caso de Orlando Pride, será quien esté al mando del equipo. Esto es así dado que la coach interina Becky Burleigh anunció que no continuará en el puesto de coach. Burleigh llegó a Orlando en julio luego de que Marc Skinner anunciara que dejaba el puesto para volver a Inglaterra y tomar el mando del Manchester United.


Después del partido, la entrenadora resaltó el trabajo realizado por McClernon y Pressley como defensoras centrales. También mencionó la dificultad que tuvo el conjunto para mantener la pelota en campo rival, y la poca conexión. "Hay que darle crédito a Chicago por eso también", agregó. "Mejoramos en el segundo tiempo pero no generamos chaces de calidad para abrir nuestro marcador".


Con respecto a su experiencia como entrenadora interina en la NWSL, dijo: "No estaba segura de qué esperar. Creo que lo más difícil de aceptar es la falta de resultados pero si dejamos eso de lado, creo que realmente disfruté de la experiencia y continuaré mirando al Pride desde otro lado, no sólo como fan sino sabiendo lo que pasa adentro del equipo, lo cual me emociona pensando en el futuro".


Phoebe McClernon también habló después del partido y difinió a la temporada del equipo como "tumultuosa". También dijo que sabiendo el potencial del conjunto, el resultado final era decepcionante y más teniendo en cuenta las expectativas que tenían al principio de la temporada. Aún así valoró la experiencia de ella y la de sus compañeras en el rol de rookies.


Por el lado de Chicago Red Stars, esta es la sexta vez que el equipo se clasifica para la post temporada. Por puntaje no tienen chances de pasar directo a semis pero sí podrán jugar los cuartos de final en su casa, el SeatGeek Stadium.


La atacante Kealia Watt dijo estar "orgullosa, feliz" por el logro del equipo. A lo que agregó: "dependía de nosotras, estaba en nuestras manos. No fue el juego más bonito que hayamos tenido pero tuvimos que afrontar muchas cosas, entre ellas el COVID". Y es que las dos semanas pasadas no fueron puro descanso y relax para las Red Stars sino que Katie Johnson y Sarah Woldmoe tuvieron que ser aisladas por COVID +, además de no poder contar con Casey Krueger para este partido.


"Entrenamos el pasado miércoles. No pudimos entrenar ni el jueves, ni el viernes, ni el sábado ni el domingo. Intentamos entrenar el lunes pasado con 11 pero estaba lloviendo a cántaros. Luego entrenamos el martes y el jueves ya llegamos a Florida. Así que el hecho de que el grupo haya dado la performance que dio hoy me pone muy orgulloso pero no hemos terminado y estamos muy emocionados por tener el juego de playoff en casa, enfrente de nuestros fans", señaló el entrenador Rory Dames.


Watt también se refirió que nunca olvidaron el 0-5 con el que empezaron la temporada. "Nos costó el principio de la temporada. Todos pensaron que éramos las peores de la liga. Creo que hicimos un trabajo increíble, mejorando cada semana. Así que ver donde estamos ahora y cómo empezamos... es increíble".


Sin dudas no fue una temporada fácil para Chicago, habiendo perdido a Julie Ertz y Alyssa Naeher, dos de sus piezas fundamentales durante el año. Sin embargo, a falta de jugadoras históricas en cancha, otras dieron un paso al frente para asumir más responsablidades. Y sin dudas, Chicago encontró a su 'dama de hierro' en Sarah Gorden, quien jugó cada minuto de esta temporada regular.